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De l'importance des archives

En tant que chercheur, je trouve très étrange que l'on puisse remettre en question la nécessité de recueillir des documents du passé et de les conserver dans des centres d'archives subventionnés par l'état, afin que nous puissions, aujourd'hui, les utiliser dans nos recherches. Le présent est toujours tributaire du passé; celui-ci documente nos opinions, répond à nos questions et nous oriente dans la bonne direction. En même temps, nos points de vue contemporains nous amènent à revisiter le passé et à y percevoir, possiblement pour la première fois, des implications jusque là insoupçonnées ou mal comprises. Les archives sont essentielles à l'étude du passé.

J'ai récemment publié un ouvrage sur lequel je travaillais depuis plusieurs années. Bien que j'aie personnellement assisté aux événements relatés dans ce livre, je n'aurais certainement pas pu produire un essai structuré et vérifiable comme celui-ci sans la consultation de documents d'archives. Intitulé Trial. The Loss of Constitutional Rights in Education in Newfoundland and Labrador: The Roman Catholic Story (ADDA Press), l'ouvrage a été publié au printemps 2004. Tout au long de ses 283 pages, Trial documente la position prise par les responsables de l'enseignement catholique durant les années 1990, alors que les premiers ministres Clyde Wells et Brian Tobin avaient engagé la province dans un processus de réforme en profondeur de l'éducation. Durant ce processus, les droits constitutionnels dont jouissaient les catholiques et autres confessions en matière d'éducation ont d'abord été réduits, puis entièrement abolis par des modifications à la Constitution canadienne. Les évêques catholiques se sont opposés à des changements aussi radicaux, par la voix de leurs institutions d'enseignement; ils étaient cependant favorables à une réforme de l'éducation qui n'entraînerait pas de modification constitutionnelle.

Afin d'expliquer la position prise par les responsables de l'enseignement catholique, j'ai obtenu la permission des évêques de consulter tous les documents relatifs à cette affaire, et qu'ils avaient déposés dans les archives de l'Église. Je me suis donc rendu chaque jour aux Archives de l'Archidiocèse de St. John's dirigées par Larry Dohey, qui m'a aidé, avec beaucoup de compétence et d'amabilité, à repérer les documents dont j'avais besoin. Cela peut sembler une évidence, mais tout chercheur vise à ce que les travaux qu'il présente au public soient les plus exacts possible. En ce qui me concerne, je devais absolument consulter certains documents officiels, connus alors seulement d'un petit groupe de responsables, pour retracer avec précision ce qui s'était passé.

Les institutions d'archives ne sont pas, bien entendu, des dépotoirs à vieux papiers. Il faut déployer beaucoup d'énergie pour s'assurer que les documents soient conservés dans de bonnes conditions, adéquatement organisés et accessibles aux chercheurs. J'ai pu observer que les Archives de l'Archidiocèse de St. John's sont en plein dans ce processus. En effet, même si une bonne partie des documents est organisée et, par conséquent consultable, il reste encore beaucoup de documents à traiter. Sans ce travail préliminaire, les documents ne pourront pas être facilement accessibles aux chercheurs.

Considérant mes projets futurs et l'expérience que j'ai vécue en faisant mes recherches pour Trial, je soutiendrais énergiquement toute demande de financement public additionnel pour que les Archives de l'Archidiocèse de St. John's, et d'autres institutions d'archives, puissent continuer de recevoir et de traiter des documents, qui sont notre lien vivant avec le passé.

Dr. Bonaventure Fagan
St. John's, Terre-Neuve et Labrador

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